Les méconnues du 20è siècle : Theda Bara, la première vamp

Publié le par Daniel LESUEUR

D'où vient le terme de Vamp ?

En réfléchissant un peu, on pense à Vampire. Rassurez-vous, vous ne risquez plus d’en rencontrer : les premières vamps (ou « femmes vampires ») sont mortes et enterrées. Le terme remplaça celui de « femmes fatales » lorsqu’elles prirent corps grâce au cinéma. Brusquement, l’homme de la rue pouvait voir des femmes fatales. Et qui plus est, sur grand écran : Pola Negri, Nita Naldi, Valeska Suratt, Louise Glaum et bien sûr, la plus célèbre, Musidora qui ne fut pas la première. Elle avait été précédée par une actrice aujourd’hui totalement oubliée, Theda Bara (1885-1955).

De son vrai nom Theodosia Burr Goodman, cette actrice américaine n’eut jamais accès au cinéma parlant : lorsqu’il naquit (1929) elle était déjà trop vieille pour continuer à passer pour un sex symbol et tourna son dernier film, «Madame Mystery», quatre ans avant le début du parlant. De toute façon elle s’était mariée en 1921 et son mari voulait qu’elle cesse de tourner. Mais elle avait laissé sa marque… la marque du… de la vampire. Comme le sexe effarouche la société bien pensante, à l’origine le terme de « vamp » n’est pas du tout élogieux ; il restera un mot d’argot pendant de nombreuses années.

Qui était Theda Bara, anagramme de « Arab death » ?

Le pseudonyme Bara a été trouvé par le réalisateur Frank Powell en apprenant qu’elle avait de la famille nommée Barranger… mais pas, comme certains l’ont dit, sa mère qui se nommait Pauline Louise de Coppett. Encore une légende détruite ! Et pas la dernière : à partir de cet anagramme, on construisit une fausse bio, pour donner à l’actrice un semblant d’exotisme. Sa famille, qui jusqu’alors portait le nom Goodman, adopta celui de Bara. Le nom était gage de réussite : Theda gagnait 4000 dollars par semaine, autant que Mary Pickford ou Charlie Chaplin. On la surnomme Le Serpent du Nil : selon sa (fausse) biographie, elle est née en Egypte. Elle-même prétend qu’elle a passé son enfance dans le désert du Sahara, à l’ombre du Sphinx, et qu’elle a commencé sa carrière d’actrice en France car sa mère était une actrice française et son père un sculpteur italien. Son producteur l’encouragea à parler d’occultisme et de mysticisme durant ses interviews. Les historiens du cinéma prétendent que c’est à partir de la carrière de Theda qu’on prit l’habitude de créer une image, une bio ; elle serait donc à l’origine du métier de public relation, au moins en ce qui concerne le Septième Art.

Theda a tourné dans quarante films

Six seulement ont pu être retrouvés : en 1937, un incendie ravagea les studios de la Fox, compagnie pour laquelle elle travaillait, et détruisit des tonnes de films au nitrate grandement inflammables.

Les méconnues du 20è siècle : Theda Bara, la première vamp
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Publié dans Femmes dans l'histoire

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